Kepler

Amerikaanse ruimtetelescoop waarmee duizenden (!) exoplaneten zijn ontdekt.

Kepler

De ruimtetelescoop Kepler van NASA speurt in het heelal naar exoplaneten. De uitdaging voor  Kepler is om planeten te vinden die bewoonbaar zouden kunnen zijn. Het Kepler ruimteobservatorium werd op 7 maart 2009 gelanceerd en ruim twee maanden later, op 12 mei 2009, begon zijn wetenschappelijke missie. Het observatorium is vernoemd naar Johannes Kepler (1571 – 1630), een Duitse astronoom, wis- en natuurkundige die bekend werd door zijn berekening van planeetbewegingen: de Wetten van Kepler.

Exoplaneten

Er is bewijs voor het bestaan van drie soorten exoplaneten: gasreuzen, hete super-aardes met een korte omlooptijd, en ijsreuzen. Met Kepler hopen astronomen een op de aarde lijkende planeet te vinden die de helft tot twee keer groter is dan onze planeet, met vloeibaar water en op een zodanige afstand van zijn ster dat leven mogelijk is. De Kepler-telescoop is zo ontworpen dat hij een deel van onze Melkweg kan afspeuren naar exoplaneten, en kan bepalen hoeveel van de ontelbare sterren in het heelal zulke planeten bij zich hebben.

Methode

Als een planeet gezien vanuit onze positie in het heelal voor zijn ster langs draait, veroorzaakt dat een kleine verandering in de helderheid van die ster, die 1 tot 16 uur kan duren. Als deze kleine verandering met een vaste regelmaat voorkomt, weten we dat het om een planeet gaat. Op deze manier spoort Kepler planeten op. Als de planeet eenmaal gevonden is, kan met de waarnemingen van Kepler onder meer bepaald worden hoe lang zijn baanperiode duurt, hoe groot hij is, welke temperatuur hij heeft en of hij bewoonbaar is. Kepler kijkt naar meer dan 100.000 sterren. Als planeten die lijken op onze aarde weinig voorkomen, dan zou een resultaat van nul of bijna nul toch veelzeggend zijn. Als aarde-achtige planeten veel voorkomen zal Kepler er honderden vinden.

Instrument

Kepler heeft een speciaal ontworpen instrument aan boord: een photometer of lichtmeter met een doorsnede van 0,95 meter en een uitzonderlijk groot blikveld van 105 vierkante graden. Kepler kijkt gedurende de hele missie naar hetzelfde sterrenveld en neemt continu en simultaan de helderheid van meer dan 100.000 sterren waar, voor de duur van tenminste 3,5 jaar.

Verwachte resultaten

Wetenschappers verwachten met de Kepler telescoop de volgende aarde-achtige planeten met een baanperiode van een jaar te ontdekken:

* Circa 50 planeten met dezelfde afmetingen als de aarde (R~1.0 Re)

* Circa 185 planeten die groter zijn dan de aarde (R~1.0 Re)

* Circa 12% met twee of meer planeten per stelsel

Er kunnen veel meer planeten met de omvang van de aarde gevonden worden als naar een baanperiode van een paar dagen tot meer dan een jaar wordt gekeken.

Links

Kepler-website 
Officiële Kepler-Facebookpagina 
Kepler-Facebookpagina van Arif Solmaz
Kepler-Facebookfanpagina