COROT

Oude Europese ruimtetelescoop die tientallen exoplaneten in kaart bracht.

Corot exoplaneten
Corot exoplaneten

Het COROT ruimteobservatorium van de Europese ruimtevaartorganisatie ESA werd gelanceerd op 27 december 2006 vanuit Kazachstan. COROT was de eerste missie in de ruimte voor het opsporen van rotsachtige planeten buiten ons zonnestelsel die vele malen groter zijn dan de aarde. De COROT heeft een kleine telescoop met een doorsnede van 30 centimeter. De naam staat voor 'Convection Rotation and planetaire Transit' en verwijst naar de wetenschappelijke doelstellingen van de missie. COROT, die na lancering in een cirkelvormige baan om de aarde werd gebracht, neemt continu twee regio’s van het heelal waar, elk gedurende 150 tot 180 dagen.

Missie

De belangrijkste taken van COROT zijn:

* Planeten opsporen door waarnemingen van regelmatige korte onderbrekingen of veranderingen van helderheid van sterren in andere sterrenstelsels. Op deze manier kunnen we exoplaneten en wellicht bewoonbare planeten ontdekken.

* Onderzoek doen naar de massa, leeftijd en chemische samenstelling van sterren door waarnemingen van ‘rimpelingen’ of akoestische golven die zich van binnenuit verspreiden over het oppervlakte van een ster. Hiermee kunnen we de zon vergelijken met andere sterren.

Aarde-achtige planeten

Doordat COROT in de ruimte niet gehinderd wordt door verstorende elementen in onze atmosfeer kan hij - makkelijker dan aardse telescopen - rotsachtige planeten vinden. Zulke rotsachtige werelden zijn kleiner dan de gasreuzen, maar vele malen groter dan de aarde, die zelf de grootste rotsachtige planeet is in het zonnestelsel. De ontdekking van zulke planeten zou een nieuwe klasse van werelden toevoegen aan de onze. Astronomen verwachten met COROT tien tot veertig van zulke planeten te vinden samen met tientallen nieuwe gasreuzen in elke sterveld dat COROT observeert. Na de observatieperiode van 150 – 180 dagen verhuist COROT naar een ander veld en begint het observeren opnieuw.

Ontdekkingen

De missie met COROT heeft tot medio 2011 de ontdekking van 24 exoplaneten buiten ons sterrenstelsel opgeleverd, naast de ontdekking van drie sterren die op de zon lijken.

Instrumenten

COROT heeft voor zijn waarnemingen een telescoop, twee camera's - een voor elk van de twee missiedoelen - en on-board computerprocessors. Deze zogenoemde on-board Data Processing Units (DPU’s) werden gemaakt in ESA’s European Space Research and Technology Centre (ESTEC) door de Research and Scientific Support Departement, als bijdrage van ESA aan de COROT-missie.
De telescoop is gemaakt van twee parabolische spiegels met een brandpuntsafstand van 1,1 meter. Het blikveld is een vierkant van 2,8 x 2,8 °, deels voor de asteroseismologisch missie en deels voor de exoplaneet-missie. De prisma kan kleuren scheiden, zodat wetenschappers stellaire activiteit kunnen bestuderen tijdens een planetaire transit. Er zit een externe 'baffle' op de telescoop (ontworpen door ESTEC). Dit is een apparaat voor het afschermen van de lens voor lichtvervuiling uit andere bronnen dan de objecten waar de telescoop naar kijkt.

Links

COROT-website